Member Login
Lost your password?
Not a member yet? Sign Up!

A turning point for democracy in Hong Kong

October 3, 2014


From Hong Kong: the original article published on

Cliff Buddle says Hongkongers deserve the right to freely elect their leader and this crisis can lead to change – if our chief executive, business sector and democrats all play their part in easing Beijing’s concerns.

The dramatic scenes of mass protest on the streets of Hong Kong this week mark a defining moment in the city’s political development. It is not just a question of how the city’s leader should be elected. We are facing a crisis of governance and Hong Kong’s future is at stake.

This city’s success has been built on its reputation for being safe, orderly and efficient – a great place to live and to do business. This is why the notion of maintaining Hong Kong’s stability and prosperity lies at the heart of the arrangements put in place for the city’s return to China in 1997.

But with many thousands taking to the streets this week, main roads blocked, schools closed and businesses shut down, the city’s stability and prosperity are under threat. People from other parts of the world are asking me: “What will happen to Hong Kong?”

There is no easy answer to that question. But if we are to move forward, certain facts have to be faced.

Whatever view is taken of the Occupy Central movement and its call for civil disobedience, recent events cannot be blamed on that organisation alone. And it is all too convenient to dismiss the demonstrations as the work of a handful of so-called extremists or the shady intervention of foreign powers.

The reality is that pressure has been building within the community for many years and there has been a collective failure to deal with it. Both governments, their supporters in Hong Kong, the business sector and the democrats all share some responsibility.

Occupy Central may have initiated the civil disobedience, but the protests developed spontaneously. Those involved are ordinary Hong Kong people. They are from different walks of life. Many of them are young, but not all (this newspaper interviewed a 92-year-old demonstrator.) Most, I suspect, are breaking the law for the first time in their lives.

Civil disobedience may be new to Hong Kong people, but the desire to freely choose their own leader is not. The demonstrations are the culmination of frustrations stretching back more than 25 years.

Disputes over the electoral arrangements dogged the drafting of Hong Kong’s Basic Law in the late 1980s. The final version of that law, which took effect in 1997, provided for a conservative electoral system, much to the disappointment of people in Hong Kong.

But the drafters did include one concession. Article 45 of the Basic Law stated that the “ultimate aim” was universal suffrage, with candidates to be nominated by a broadly representative committee.

Since then, Hong Kong people have looked ahead to the day when the “ultimate aim” would be achieved. The Basic Law did not provide a timetable.

There were hopes this would be possible in 2007, a decade after the handover. But they were dashed by the National People’s Congress Standing Committee in 2004. Expectations rose again when the electoral arrangements for 2012 were considered. China’s legislature ruled out universal suffrage for that year, but decided it could be introduced for the chief executive election in 2017. It seemed that the ultimate aim was finally to be achieved.

But then, in August, the Standing Committee imposed strict limitations on the system under which this would occur. The arrangements would almost certainly lead to pro-democracy candidates being excluded. It is this decision which has sparked the protests.

There is a view that Hong Kong people have been naïve to think that the central government, which after all presides over a one-party state, would grant them the right to freely choose their leader, especially given its suspicions about subversive activity in Hong Kong.

But the promise of universal suffrage is there in the Basic Law and it is reasonable to interpret that as meaning a free choice with candidates from across the political spectrum. Otherwise, what purpose does it serve?

Now, we are facing the prospect of no progress and further years of wrangling over political reform. There is a need for change and this crisis should be a turning point.

There must be recognition by both the Hong Kong and central governments that most people here want to be able to freely choose their leader. The limited arrangements for 2017 are not sufficient to relieve the pressure or end the conflicts.

The chief executive has a vital role to play in this regard. There is a need for leadership – and for our leader to be seen to actively represent the interests of Hong Kong people. This does not mean confronting Beijing. It means accurately and frankly presenting the position in Hong Kong to the central government and seeking to ease its concerns about democracy.

The business sector has an important role to play. Beijing, understandably, places much importance on the continued economic success of Hong Kong. If the business sector embraces democratic reform, it would be much easier for the central government to accept.

Democrats, too, need to learn lessons. They have often been disunited and have failed to produce a charismatic leader who can both deal with Beijing and rally supporters of democracy.

Both governments have accepted a need to resolve the issue of universal suffrage. But this can only be achieved if the central government trusts the people of Hong Kong to freely elect a capable leader, one it can work with.

Even amidst the disruption, there is evidence that Hong Kong people are deserving of that trust.

The civil disobedience has taken on a distinctly Hong Kong form. There is always the danger that protests of this kind will descend into violence. But protesters have been peaceful so far. No cars have been burned, no shops looted or damaged. The protesters are even picking up litter. This is a remarkably orderly form of disorder. It is in keeping with the Hong Kong spirit.

The people of this city deserve to be able to choose their own leader without restrictions. They are generally sensible, pragmatic, well-informed, well-educated and civic-minded. After so many years of patience, it is surely not too much to ask.

Cliff Buddle is the Post’s editor, special projects


Leave a Reply

Previous articles

RSS IHT Global Business

RSS France 24 Monde

RSS France 24 Arabic

  • قضية خاشقجي: واشنطن ترحب بالتحقيق السعودي وتعتبره "خطوة أولى جيدة" November 15, 2018
    رحبت الولايات المتحدة بالتهم الأولى التي صدرت إثر التحقيق السعودي في مقتل الصحافي جمال خاشقجي معتبرة أنها تتبع "الطريق الصحيح". ومن جهتها فرضت واشنطن الخميس عقوبات على 17 سعوديا متهمين بالضلوع في هذه الجريمة.
  • فرنسا: المفكر الإسلامي طارق رمضان يحصل على إفراج مشروط November 15, 2018
    قبل القضاء الفرنسي طلب الاستئناف الذي تقدم به محامي طارق رمضان بالإفراج المشروط عن المفكر الإسلامي المسجون في فرنسا منذ اتهامه في شباط/فبراير بقضايا اغتصاب. وكان رمضان قد اعترف بإقامة علاقات جنسية مع امرأتين تتهمانه باغتصابهما بعد أن أنكر الأمر لفترة طويلة.
  • رابطة آسيان تختتم دورتها الـ33 تحت شعار المرونة والابتكار November 15, 2018
    اختتمت رابطة دول جنوب شرق آسيا (آسيان) قمتها الثالثة والثلاثين في سنغافورة. التنافس الاقتصادي بين الولايات المتحدة الأمريكية وبين الصين خيم بقوة على هذه القمة. لكن رئيس الوزراء السنغافوري أكد خلال مؤتمر صحفي أن دول الآسيان لا تريد أن تختار بين أصدقائها.
  • فيديو: "البراق" المغربي... أول قطار فائق السرعة في أفريقيا November 15, 2018
    بحضور الرئيس الفرنسي والعاهل المغربي، دشن المغرب الخميس خط قطار فائق السرعة يربط بين مدينتي طنجة والدار البيضاء، هو الأول من نوعه في القارة الأفريقية. القطار الذي أطلق عليه اسم "البراق" بلغت كلفته نحو 23 مليار درهم (مليارا يورو) وينتظر أن يستقله ستة ملايين راكب بعد ثلاثة أعوام في الخدمة.
  • لماذا تشدد النمسا سياستها تجاه المهاجرين؟ November 15, 2018
    تبنت حكومة النمسا مؤخرا مجموعة من الإجراءات والسياسات التي وصفت بأنها معادية لمفهوم الهجرة واللجوء. منظمات دولية وأممية أدانت مقاربة الحكومة اليمينية، إذ وصفت منظمة العفو الدولية أداء الحكومة النمساوية اليمينية بأنه "عوضا عن مواجهة التحديات العالمية، قررت الحكومة عزل النمسا...". آراء اللاجئين والمهاجرين لم تكن بعيدة عن المنظمات في هذا الشأن، إذ عبر الكثير […]
  • إسرائيل: نتانياهو يسعى إلى إنقاذ ائتلافه الحكومي الذي زعزعته استقالة ليبرمان November 15, 2018
    يسعى رئيس الوزراء الإسرائيلي بنيامين نتانياهو إلى تجنب التوجه نحو انتخابات مبكرة بعد استقالة وزير الدفاع أفيغدور ليبرمان الرافض لوقف إطلاق النار في غزة، فبدأ الخميس مشاورات مع مختلف القادة السياسيين في محاولة لإنقاذ الائتلاف الحكومي.
  • تونس تستضيف المنتدى العالمي الأول للصحافة تحت شعار "صحافة مفيدة للمواطنين" November 15, 2018
    افتتح الخميس في تونس المنتدى العالمي الأول للصحافة، الذي يمتد من 15 إلى 17 تشرين الثاني /نوفمبر الجاري. ويشارك فيه نحو 500 صحافي من 30 بلدا. ويعقد المؤتمر بمبادرة من "جمعية الصحافة والمواطنة" الفرنسية التي تنظم سنويا "منتدى الصحافة" في تور وسط غرب فرنسا.
  • اليمن: كيف تحوّلت الحديدة إلى أبرز جبهة قتالية في الحرب؟ November 15, 2018
    تحولت مدينة الحديدة اليمنية إلى أبرز جبهات القتال في الحرب الدائرة في البلد الفقير منذ 2015. فمن ينتصر في نزاعها؟ وماذا يحمل لها المستقبل لا سيما أن ميناءها يشكل مصدر عيش الملايين؟
  • الشرطة الجزائرية تحقق في أعمال عنف بملعب "5 جويلية" وضرب مبرح لأحد المشجعين November 15, 2018
    تتداول مواقع التواصل الاجتماعي في الجزائر منذ الثلاثاء مشاهد مروعة لأعمال شغب وعنف وقعت في ملعب "5 جويلية"، الأكبر في البلاد، بعد مباراة الدوري المحلي بين مولودية العاصمة واتحاد بلعباس. من جهتها، أعلنت مديرية الأمن فتح تحقيق في شريط فيديو يظهر فيه عناصر من الشرطة وهم ينهالون بالضرب المبرح على مشجع وقع في المدرجات.
  • وزير الأمن الإلكتروني في اليابان لم يسبق أن استخدم حاسوبا!! November 15, 2018
    مارك زوكربرغ كاد أن يمنع دونالد ترامب من فيسبوك عام 2015.... المملكة المتحدة تطلق أكبر برنامج تمرين عسكري في تاريخها للروبوتات والآليات العسكرية المُسَيَّرة عن بعد... الصين تعمل على بناء شمس صناعية... في اليابان... وزير الأمن الإلكتروني لم يسبق وأن استخدم حاسوبا... تواصل انتشار موضة رقمنة الممثلين في هوليوود.
  • قضية خاشقجي: النيابة العامة السعودية تبعد الشبهات عن ولي العهد وتطالب بإعدام خمسة متهمين November 15, 2018
    طالبت النيابة السعودية في الرياض بالإعدام لخمسة أشخاص من بين 11 وجهت إليهم التهم، على خلفية مقتل الصحافي جمال خاشقجي في إسطنبول. وأبعدت النيابة الشبهات عن ولي العهد السعودي الأمير محمد بن سلمان، محملة مسؤولين آخرين المسؤولية عن الجريمة.
  • توتر في مخيمات الروهينغا في بنغلادش بعد إعلانها بدء إعادتهم إلى بورما November 15, 2018
    أعلنت بنغلادش أنها ستبدأ الخميس إعادة أول مجموعة من اللاجئين الروهينغا إلى بورما، تنفيذا لخطة تم الاتفاق عليها قبل عام. وأكدت السلطات أن عمليات العودة ستتم بناء على رغبة طوعية، لكن عددا كبيرا من اللاجئين الروهينغا عبروا عن تخوفهم من العودة. من جهتها طلبت الأمم المتحدة من بنغلادش وقف العملية، بسبب تهديدات بالاضطهاد والعنف.