Member Login
Lost your password?
Not a member yet? Sign Up!

A turning point for democracy in Hong Kong

October 3, 2014


From Hong Kong: the original article published on

Cliff Buddle says Hongkongers deserve the right to freely elect their leader and this crisis can lead to change – if our chief executive, business sector and democrats all play their part in easing Beijing’s concerns.

The dramatic scenes of mass protest on the streets of Hong Kong this week mark a defining moment in the city’s political development. It is not just a question of how the city’s leader should be elected. We are facing a crisis of governance and Hong Kong’s future is at stake.

This city’s success has been built on its reputation for being safe, orderly and efficient – a great place to live and to do business. This is why the notion of maintaining Hong Kong’s stability and prosperity lies at the heart of the arrangements put in place for the city’s return to China in 1997.

But with many thousands taking to the streets this week, main roads blocked, schools closed and businesses shut down, the city’s stability and prosperity are under threat. People from other parts of the world are asking me: “What will happen to Hong Kong?”

There is no easy answer to that question. But if we are to move forward, certain facts have to be faced.

Whatever view is taken of the Occupy Central movement and its call for civil disobedience, recent events cannot be blamed on that organisation alone. And it is all too convenient to dismiss the demonstrations as the work of a handful of so-called extremists or the shady intervention of foreign powers.

The reality is that pressure has been building within the community for many years and there has been a collective failure to deal with it. Both governments, their supporters in Hong Kong, the business sector and the democrats all share some responsibility.

Occupy Central may have initiated the civil disobedience, but the protests developed spontaneously. Those involved are ordinary Hong Kong people. They are from different walks of life. Many of them are young, but not all (this newspaper interviewed a 92-year-old demonstrator.) Most, I suspect, are breaking the law for the first time in their lives.

Civil disobedience may be new to Hong Kong people, but the desire to freely choose their own leader is not. The demonstrations are the culmination of frustrations stretching back more than 25 years.

Disputes over the electoral arrangements dogged the drafting of Hong Kong’s Basic Law in the late 1980s. The final version of that law, which took effect in 1997, provided for a conservative electoral system, much to the disappointment of people in Hong Kong.

But the drafters did include one concession. Article 45 of the Basic Law stated that the “ultimate aim” was universal suffrage, with candidates to be nominated by a broadly representative committee.

Since then, Hong Kong people have looked ahead to the day when the “ultimate aim” would be achieved. The Basic Law did not provide a timetable.

There were hopes this would be possible in 2007, a decade after the handover. But they were dashed by the National People’s Congress Standing Committee in 2004. Expectations rose again when the electoral arrangements for 2012 were considered. China’s legislature ruled out universal suffrage for that year, but decided it could be introduced for the chief executive election in 2017. It seemed that the ultimate aim was finally to be achieved.

But then, in August, the Standing Committee imposed strict limitations on the system under which this would occur. The arrangements would almost certainly lead to pro-democracy candidates being excluded. It is this decision which has sparked the protests.

There is a view that Hong Kong people have been naïve to think that the central government, which after all presides over a one-party state, would grant them the right to freely choose their leader, especially given its suspicions about subversive activity in Hong Kong.

But the promise of universal suffrage is there in the Basic Law and it is reasonable to interpret that as meaning a free choice with candidates from across the political spectrum. Otherwise, what purpose does it serve?

Now, we are facing the prospect of no progress and further years of wrangling over political reform. There is a need for change and this crisis should be a turning point.

There must be recognition by both the Hong Kong and central governments that most people here want to be able to freely choose their leader. The limited arrangements for 2017 are not sufficient to relieve the pressure or end the conflicts.

The chief executive has a vital role to play in this regard. There is a need for leadership – and for our leader to be seen to actively represent the interests of Hong Kong people. This does not mean confronting Beijing. It means accurately and frankly presenting the position in Hong Kong to the central government and seeking to ease its concerns about democracy.

The business sector has an important role to play. Beijing, understandably, places much importance on the continued economic success of Hong Kong. If the business sector embraces democratic reform, it would be much easier for the central government to accept.

Democrats, too, need to learn lessons. They have often been disunited and have failed to produce a charismatic leader who can both deal with Beijing and rally supporters of democracy.

Both governments have accepted a need to resolve the issue of universal suffrage. But this can only be achieved if the central government trusts the people of Hong Kong to freely elect a capable leader, one it can work with.

Even amidst the disruption, there is evidence that Hong Kong people are deserving of that trust.

The civil disobedience has taken on a distinctly Hong Kong form. There is always the danger that protests of this kind will descend into violence. But protesters have been peaceful so far. No cars have been burned, no shops looted or damaged. The protesters are even picking up litter. This is a remarkably orderly form of disorder. It is in keeping with the Hong Kong spirit.

The people of this city deserve to be able to choose their own leader without restrictions. They are generally sensible, pragmatic, well-informed, well-educated and civic-minded. After so many years of patience, it is surely not too much to ask.

Cliff Buddle is the Post’s editor, special projects


Leave a Reply

Previous articles

RSS IHT Global Business

RSS France 24 Monde

RSS France 24 Arabic

  • المدعية بالتحرش على القاضي المرشح للمحكمة العليا الأمريكية توافق على الإدلاء بشهادتها September 22, 2018
    وافقت الباحثة الجامعية، كريستين بلازي فورد، التي تتهم مرشح ترامب للمحكمة العليا الأمريكية ،بريت كافانا، بالاعتداء الجنسي عليها، في وقائع تعود إلى العام 1980، على طلب مجلس الشيوخ بالإدلاء بشهادتها تحت القسم أمام اللجنة القضائية في مجلس الشيوخ الأسبوع المقبل . وستستمع اللجنة القضائية ورئيسها إلى أقوالها بالإضافة إلى أقوال بريت كافانا.
  • اتفاق بين الفاتيكان والصين بشأن تعيين الأساقفة September 22, 2018
    أعلن الفاتيكان السبت التوصل لاتفاق تاريخي مع بكين حول الجهة المخوّلة تعيين أساقفة في الصين، في خطوة يمكن أن تمهد لتطبيع العلاقات بين الكنيسة الكاثوليكية وأكبر دول العالم من حيث عدد السكان. ودخل الاتفاق حيز التنفيذ عقب اعتراف البابا فرنسيس بسبعة أساقفة عينتهم بكين.
  • حكومة الوفاق تدعو الأمم المتحدة إلى وضع حد لمعارك طرابلس September 22, 2018
    دعت الحكومة الليبية، المعترف بها دوليا، الأمم المتحدة لاتخاذ إجراءات عملية أكثر حزما وفاعلية لحماية المدنيين ووضع حد للمعارك في محيط العاصمة طرابلس، والتي أسفرت الهجمات عليها، منذ أواخر آب/أغسطس الماضي، عن أكثر من مئة قتيل، بحسب السلطات الصحية التابعة لحكومة الوفاق الوطني.
  • بكين تستدعي السفير الأمريكي لتسليمه مذكرة احتجاج على عقوبات واشنطن العسكرية September 22, 2018
    استدعت وزارة الخارجية الصينية السبت السفير الأمريكي في بكين وسلمته احتجاجا رسميا على العقوبات الأمريكية المفروضة على الصين لشرائها أسلحة روسية، وفق ما نقلته "صحيفة الشعب" الناطقة باسم الحزب الشيوعي الحاكم. وكانت واشنطن قد فرضت عقوبات مالية على وحدة أساسية في وزارة الدفاع الصينية بسبب شراء طائرات مقاتلة من طراز سوخوي (سو-35)من روسيا.
  • اتهام سعد لمجرد بالاغتصاب يفتح ملف العنف ضد النساء في المغرب September 22, 2018
    فتحت تهم الاغتصاب الموجهة للفنان المغربي سعد لمجرد ملفا شائكا في العالم العربي عامة وفي المغرب خاصة. وعادت ظاهرةالعنف ضد المرأة إلى واجهة الجدل في المغرب و تداولت مواقع التواصل الاجتماعي العديد من المقالات المنددة بالعنف ضد النساء المغربيات. واستشهد العديد من رواد مواقع التواصل بـ"قضية خديجة" التي سبق وأثارت جدلا واسع النطاق.
  • تصريحات فرانسوا هولاند حول صفقة طائرات "رافال" الفرنسية تثير جدلا في الهند September 22, 2018
    أحيا الرئيس الفرنسي السابق فرانسوا هولاند الجمعة الجدل في الهند حول شراء 36 طائرة مقاتلة من طراز "رافال" في 2016، بتأكيده لموقع "ميديابارت" أن فرنسا "لم تختر" الشريك الهندي لمجموعة "داسو".
  • تذكرة عودة إلى كمبالا September 22, 2018
    عيدي أمين دادا، رئيس أوغندا المستبد في السبعينيات، يثير الآن آراء متضاربة لدى المواطنين. البعض لا يتذكر سوى مئات الآلاف من الموتى والمعذبين. أما الشباب الذين لم يعيشوا تلك الفترة، فإنهم يفضلون تذكر وجه غير معروف كثيرا، وجه باني البلد والوطني والمدافع عن الاستقلال. إلا أن الحلم بعصر ذهبي قد فات أوانه اليوم. تقرير: تيس […]
  • الحركى يطالبون فرنسا بإقرار قانون يعترف بتضحياتهم خلال حرب الجزائر September 22, 2018
    يعلن الرئيس الفرنسي الاثنين المقبل عن سلسلة من الإجراءات لمساعدة الحركى وأولادهم، أبرزها تخصيص 40 مليون يورو على مدى أربع سنوات لتحسين ظروف معيشتهم. لكن جمعيات الحركى تطالب بإقرار قانون عام يعترف بالتضحيات التي قدمها هؤلاء المحاربين في صفوف الجيش الفرنسي خلال حرب التحرير بالجزائر.
  • الهند: توقيف أسقف متهم باغتصاب راهبة 13 مرة September 22, 2018
    بموجب قرار من البابا فرنسيس، أقيل الأسقف الكاثوليكي فرنكو مولاكال الخميس، وتم إيقافه الجمعة في الهند. والأسقف متهم باغتصاب راهبة مرات عدة بين 2014 و2016. وتعد الانتهاكات الجنسية التي ارتكبها رجال الدين من أكبر الفضائح التي هزت أركان الكنيسة الكاثوليكية في السنوات الأخيرة.
  • استياء العديد من الجزائريين بعد قرار ماكرون تكريم الحركى September 22, 2018
    قرر الرئيس الفرنسي إيمانويل ماكرون تكريم 6 حركى ومؤسسة جمعية لهم إلى درجة جوقة الشرف برتبة فارس، وهي أعلى رتبة تكريم تمنحها الدولة الفرنسية. ولم يرق هذا القرار للكثير من الجزائريين إذ يعتبرون الحركى الذين حاربوا في صفوف الجيش الفرنسي خلال حرب تحرير الجزائر (1954-1962) من الخونة.
  • ارتفاع حصيلة ضحايا الهجوم الذي تبناه تنظيم "الدولة الإسلامية" على عرض عسكري في الأهواز September 22, 2018
    لقي 29 شخصا مصرعهم وأصيب 57 آخرون على الأقل السبت، في اعتداء استهدف عرضا عسكريا في الأهواز بجنوب غرب إيران، وذلك بحسب ما أوردت وكالة الأنباء الإيرانية الرسمية. ولاحقا، تبنى تنظيم "الدولة الإسلامية" هجوم الأهواز. وكان وزير الخارجية محمد جواد ظريف قد اتهم في وقت سابق "نظاما أجنبيا" تدعمه الولايات المتحدة بالضلوع في الاعتداء، متوعدا […]
  • الأمم المتحدة: تبني قرار لتعزيز أداء قوات حفظ السلام September 22, 2018
    تبنى مجلس الأمن الجمعة قرارا يهدف إلى تشديد رد الأمم المتحدة على سلوك قوّات حفظ السلام. وتقدمت الولايات المتحدة بمشروع القرار من أجل تحسين أداء قوات حفظ السلام، إلا أن روسيا عارضته بشدة. وتواجه بعثات الأمم المتحدة لحفظ السلام موجة من الادعاءات المتعلقة باعتداءات جنسية والفشل في تقديم المساعدة لمدنيين محاصرين.