Member Login
Lost your password?
Not a member yet? Sign Up!

A turning point for democracy in Hong Kong

October 3, 2014


From Hong Kong: the original article published on

Cliff Buddle says Hongkongers deserve the right to freely elect their leader and this crisis can lead to change – if our chief executive, business sector and democrats all play their part in easing Beijing’s concerns.

The dramatic scenes of mass protest on the streets of Hong Kong this week mark a defining moment in the city’s political development. It is not just a question of how the city’s leader should be elected. We are facing a crisis of governance and Hong Kong’s future is at stake.

This city’s success has been built on its reputation for being safe, orderly and efficient – a great place to live and to do business. This is why the notion of maintaining Hong Kong’s stability and prosperity lies at the heart of the arrangements put in place for the city’s return to China in 1997.

But with many thousands taking to the streets this week, main roads blocked, schools closed and businesses shut down, the city’s stability and prosperity are under threat. People from other parts of the world are asking me: “What will happen to Hong Kong?”

There is no easy answer to that question. But if we are to move forward, certain facts have to be faced.

Whatever view is taken of the Occupy Central movement and its call for civil disobedience, recent events cannot be blamed on that organisation alone. And it is all too convenient to dismiss the demonstrations as the work of a handful of so-called extremists or the shady intervention of foreign powers.

The reality is that pressure has been building within the community for many years and there has been a collective failure to deal with it. Both governments, their supporters in Hong Kong, the business sector and the democrats all share some responsibility.

Occupy Central may have initiated the civil disobedience, but the protests developed spontaneously. Those involved are ordinary Hong Kong people. They are from different walks of life. Many of them are young, but not all (this newspaper interviewed a 92-year-old demonstrator.) Most, I suspect, are breaking the law for the first time in their lives.

Civil disobedience may be new to Hong Kong people, but the desire to freely choose their own leader is not. The demonstrations are the culmination of frustrations stretching back more than 25 years.

Disputes over the electoral arrangements dogged the drafting of Hong Kong’s Basic Law in the late 1980s. The final version of that law, which took effect in 1997, provided for a conservative electoral system, much to the disappointment of people in Hong Kong.

But the drafters did include one concession. Article 45 of the Basic Law stated that the “ultimate aim” was universal suffrage, with candidates to be nominated by a broadly representative committee.

Since then, Hong Kong people have looked ahead to the day when the “ultimate aim” would be achieved. The Basic Law did not provide a timetable.

There were hopes this would be possible in 2007, a decade after the handover. But they were dashed by the National People’s Congress Standing Committee in 2004. Expectations rose again when the electoral arrangements for 2012 were considered. China’s legislature ruled out universal suffrage for that year, but decided it could be introduced for the chief executive election in 2017. It seemed that the ultimate aim was finally to be achieved.

But then, in August, the Standing Committee imposed strict limitations on the system under which this would occur. The arrangements would almost certainly lead to pro-democracy candidates being excluded. It is this decision which has sparked the protests.

There is a view that Hong Kong people have been naïve to think that the central government, which after all presides over a one-party state, would grant them the right to freely choose their leader, especially given its suspicions about subversive activity in Hong Kong.

But the promise of universal suffrage is there in the Basic Law and it is reasonable to interpret that as meaning a free choice with candidates from across the political spectrum. Otherwise, what purpose does it serve?

Now, we are facing the prospect of no progress and further years of wrangling over political reform. There is a need for change and this crisis should be a turning point.

There must be recognition by both the Hong Kong and central governments that most people here want to be able to freely choose their leader. The limited arrangements for 2017 are not sufficient to relieve the pressure or end the conflicts.

The chief executive has a vital role to play in this regard. There is a need for leadership – and for our leader to be seen to actively represent the interests of Hong Kong people. This does not mean confronting Beijing. It means accurately and frankly presenting the position in Hong Kong to the central government and seeking to ease its concerns about democracy.

The business sector has an important role to play. Beijing, understandably, places much importance on the continued economic success of Hong Kong. If the business sector embraces democratic reform, it would be much easier for the central government to accept.

Democrats, too, need to learn lessons. They have often been disunited and have failed to produce a charismatic leader who can both deal with Beijing and rally supporters of democracy.

Both governments have accepted a need to resolve the issue of universal suffrage. But this can only be achieved if the central government trusts the people of Hong Kong to freely elect a capable leader, one it can work with.

Even amidst the disruption, there is evidence that Hong Kong people are deserving of that trust.

The civil disobedience has taken on a distinctly Hong Kong form. There is always the danger that protests of this kind will descend into violence. But protesters have been peaceful so far. No cars have been burned, no shops looted or damaged. The protesters are even picking up litter. This is a remarkably orderly form of disorder. It is in keeping with the Hong Kong spirit.

The people of this city deserve to be able to choose their own leader without restrictions. They are generally sensible, pragmatic, well-informed, well-educated and civic-minded. After so many years of patience, it is surely not too much to ask.

Cliff Buddle is the Post’s editor, special projects


Leave a Reply

Previous articles


RSS IHT Global Business


RSS France 24 Monde

RSS France 24 Arabic

  • العفو الدولية تتهم مسلحي الروهينغا بقتل عشرات الهندوس معظمهم أطفال في 2017 May 23, 2018
    اتهمت منظمة العفو الدولية الثلاثاء المسلحين الروهينغا بقتل 53 شخصا معظمهم من الأطفال من قرى هندوسية في 25 آب/أغسطس 2017 بولاية راخين (غرب بورما). واستندت المنظمة إلى مقابلات مع ثمانية ناجين قالوا إنه تم جمع العشرات وتغطية أعينهم وإخراجهم من البلدة من قبل رجال مقنعين وسكان القرى من الروهينغا بملابس مدنية.
  • الأراضي الفلسطينية: غارة إسرائيلية جديدة على مواقع لحركة حماس بقطاع غزة May 23, 2018
    قال الجيش الإسرائيلي في بيان إن طائراته قصفت فجر الأربعاء مواقع لحركة حماس في غزة، ردا على تسلل من سمتهم "إرهابيين فلسطينيين" صباح الثلاثاء إلى إسرائيل "حيث أضرموا النار بموقع عسكري".
  • كوريا الشمالية تسمح لإعلاميين جنوبيين بحضور تدمير موقع تجاربها النووية May 23, 2018
    سمحت كوريا الشمالية في اللحظة الأخيرة لإعلاميين كوريين جنوبيين حضور تدمير الموقع الذي أجرت فيه جميع تجاربها النووية، كما أعلنت سول الأربعاء. وقد توجه عشرات الصحافيين الصينيين والأمريكيين والروسيين والبريطانيين إلى مدينة وونسان الشمالية على متن طائرة مستأجرة حيث سينتقلون من هناك إلى موقع التجارب النائي في رحلة تستغرق 20 ساعة بواسطة القطار ثم الحافلات.
  • الحكومة الإيطالية الوشيكة تثير مخاوف من اندلاع أزمة جديدة في أوروبا May 23, 2018
    تترقب إيطاليا تعيين رئيس للحكومة وسط قلق أوروبي متنامٍ، لاسيما بخصوص الميزانية، فيما فضل الرئيس سيرجيو ماتاريلا إجراء مشاورات جديدة الثلاثاء قبل أن يقرر ما إذا كان سيعين المحامي جوزيبي كونتي (54 عاما) الذي اقترحته حركة "خمس نجوم" المناهضة للمؤسسات القائمة وحزب "الرابطة" اليميني المتطرف، في هذا المنصب.
  • وفاة فليب روث أحد عمالقة الأدب الأمريكي عن 85 عاما May 23, 2018
    توفي الكاتب الأمريكي فيليب روث، أحد عمالقة الأدب الأمريكي، الثلاثاء عن 85 عاما، كما أفادت عدة وسائل إعلام أمريكية منها صحيفة "نيويورك تايمز". وقد ورد اسم روث مرات عدة لنيل جائزة نوبل للآداب من دون أن يحصل عليها، ونال جائزة "بوليتزر" العام 1998 عن كتابه "أميريكان باستورال".
  • هل تسعى الولايات المتحدة لإطلاق عملية لتغيير النظام الإيراني؟ May 23, 2018
    تزايدت التكهنات حول احتمالات استعداد الولايات المتحدة للدفع من أجل تغيير النظام في إيران على ضوء التصريحات الرسمية الأخيرة التي تصب كلها في هذا الاتجاه. فقد اعتبر وزير الخارجية مايك بومبيو الثلاثاء أن على "الشعب الإيراني اختيار نوع القيادة التي يريدها بنفسه" فيما أوضحت الناطقة باسم الخارجية هيذر نويرت أن بلادها "ترحب" بحقبة جديدة في […]
  • مارك زوكربرغ يعتذر أمام البرلمان الأوروبي عن استغلال البيانات الشخصية للمستخدمين May 22, 2018
    اعتذر المدير التنفيذي لشركة فيس بوك الثلاثاء أمام نواب البرلمان الأوروبي في جلسة كان مطالبا فيها بالرد على الاتهامات الموجهة ضد شركته بخصوص حماية المعطيات الشخصية لمستخدمي الموقع خاصة بعد ما عرف بـ"فضيحة كامبريدج أناليتيكا". لكن مارك زوكربرغ لم يكن مقنعا وكانت إجاباته مقتضبة.
  • العراق: مفاوضات حزبية للخروج بتشكيلة حكومية May 22, 2018
    الانتخابات التشريعية في العراق شهدت أدنى نسبة مشاركة في البلد منذ سقوط نظام صدام حسين عام 2003. من فاز في الانتخابات هو تحالف "سائرون" الذي يقوده الزعيم الشيعي مقتدى الصدر وهو بمثابة توافق مع الشيوعيين والعلمانيين تصدر النتائج. يعلق على المرحلة السياسية المقبلة في العراق، فراس مصطفى، دبلوماسي عراقي سابق وأستاذ قانون دولي في جامعة […]
  • فرنسا: القضاء يرفض طلب طارق رمضان بإخلاء سبيله May 22, 2018
    رفضت محكمة الاستئناف في فرنسا الثلاثاء التماس المفكر الإسلامي طارق رمضان إخلاء سبيله. وطارق رمضان موقوف منذ شهر فبراير/شباط الماضي على خلفية اتهام أربع نساء له باغتصابهن.
  • فنزويلا: الرئيس مادورو يطرد القائم بالأعمال الأمريكي May 22, 2018
    طردت فنزويلا الثلاثاء القائم بالأعمال الأمريكي في كراكاس، وفق ما أعلن الرئيس الفنزويلي نيكولاس مادورو. ويأتي ذلك بعد ما فرضت واشنطن على فنزويلا عقوبات اقتصادية جديدة بعد أن تمت إعادة انتخاب مادورو.
  • بريطانيا تحيي الذكرى الأولى لضحايا اعتداء مانشستر بحضور تيريزا ماي والأمير وليام May 22, 2018
    أحيت بريطانيا الثلاثاء الذكرى الأولى لضحايا اعتداء مانشستر الإرهابي والذي قتل فيه 22 شخصا في 22 أيار/مايو 2017. وحضر المناسبة رئيسة الوزراء تيريزا ماي والأمير وليام وعدد كبير من ذوي الضحايا.
  • الفلسطينيون يطلبون من الجنائية الدولية التحقيق في "جرائم الحرب الإسرائيلية" May 22, 2018
    قدم الفلسطينيون الثلاثاء للمحكمة الجنائية الدولية إحالة بفتح "تحقيق فوري" في "جرائم الحرب الإسرائيلية" ضد الشعب الفلسطيني. لكن إسرائيل اعتبرت الخطوة غير قانونية لأنها ليست عضوا في المحكمة.