Member Login
Lost your password?
Not a member yet? Sign Up!

A turning point for democracy in Hong Kong

October 3, 2014


From Hong Kong: the original article published on

Cliff Buddle says Hongkongers deserve the right to freely elect their leader and this crisis can lead to change – if our chief executive, business sector and democrats all play their part in easing Beijing’s concerns.

The dramatic scenes of mass protest on the streets of Hong Kong this week mark a defining moment in the city’s political development. It is not just a question of how the city’s leader should be elected. We are facing a crisis of governance and Hong Kong’s future is at stake.

This city’s success has been built on its reputation for being safe, orderly and efficient – a great place to live and to do business. This is why the notion of maintaining Hong Kong’s stability and prosperity lies at the heart of the arrangements put in place for the city’s return to China in 1997.

But with many thousands taking to the streets this week, main roads blocked, schools closed and businesses shut down, the city’s stability and prosperity are under threat. People from other parts of the world are asking me: “What will happen to Hong Kong?”

There is no easy answer to that question. But if we are to move forward, certain facts have to be faced.

Whatever view is taken of the Occupy Central movement and its call for civil disobedience, recent events cannot be blamed on that organisation alone. And it is all too convenient to dismiss the demonstrations as the work of a handful of so-called extremists or the shady intervention of foreign powers.

The reality is that pressure has been building within the community for many years and there has been a collective failure to deal with it. Both governments, their supporters in Hong Kong, the business sector and the democrats all share some responsibility.

Occupy Central may have initiated the civil disobedience, but the protests developed spontaneously. Those involved are ordinary Hong Kong people. They are from different walks of life. Many of them are young, but not all (this newspaper interviewed a 92-year-old demonstrator.) Most, I suspect, are breaking the law for the first time in their lives.

Civil disobedience may be new to Hong Kong people, but the desire to freely choose their own leader is not. The demonstrations are the culmination of frustrations stretching back more than 25 years.

Disputes over the electoral arrangements dogged the drafting of Hong Kong’s Basic Law in the late 1980s. The final version of that law, which took effect in 1997, provided for a conservative electoral system, much to the disappointment of people in Hong Kong.

But the drafters did include one concession. Article 45 of the Basic Law stated that the “ultimate aim” was universal suffrage, with candidates to be nominated by a broadly representative committee.

Since then, Hong Kong people have looked ahead to the day when the “ultimate aim” would be achieved. The Basic Law did not provide a timetable.

There were hopes this would be possible in 2007, a decade after the handover. But they were dashed by the National People’s Congress Standing Committee in 2004. Expectations rose again when the electoral arrangements for 2012 were considered. China’s legislature ruled out universal suffrage for that year, but decided it could be introduced for the chief executive election in 2017. It seemed that the ultimate aim was finally to be achieved.

But then, in August, the Standing Committee imposed strict limitations on the system under which this would occur. The arrangements would almost certainly lead to pro-democracy candidates being excluded. It is this decision which has sparked the protests.

There is a view that Hong Kong people have been naïve to think that the central government, which after all presides over a one-party state, would grant them the right to freely choose their leader, especially given its suspicions about subversive activity in Hong Kong.

But the promise of universal suffrage is there in the Basic Law and it is reasonable to interpret that as meaning a free choice with candidates from across the political spectrum. Otherwise, what purpose does it serve?

Now, we are facing the prospect of no progress and further years of wrangling over political reform. There is a need for change and this crisis should be a turning point.

There must be recognition by both the Hong Kong and central governments that most people here want to be able to freely choose their leader. The limited arrangements for 2017 are not sufficient to relieve the pressure or end the conflicts.

The chief executive has a vital role to play in this regard. There is a need for leadership – and for our leader to be seen to actively represent the interests of Hong Kong people. This does not mean confronting Beijing. It means accurately and frankly presenting the position in Hong Kong to the central government and seeking to ease its concerns about democracy.

The business sector has an important role to play. Beijing, understandably, places much importance on the continued economic success of Hong Kong. If the business sector embraces democratic reform, it would be much easier for the central government to accept.

Democrats, too, need to learn lessons. They have often been disunited and have failed to produce a charismatic leader who can both deal with Beijing and rally supporters of democracy.

Both governments have accepted a need to resolve the issue of universal suffrage. But this can only be achieved if the central government trusts the people of Hong Kong to freely elect a capable leader, one it can work with.

Even amidst the disruption, there is evidence that Hong Kong people are deserving of that trust.

The civil disobedience has taken on a distinctly Hong Kong form. There is always the danger that protests of this kind will descend into violence. But protesters have been peaceful so far. No cars have been burned, no shops looted or damaged. The protesters are even picking up litter. This is a remarkably orderly form of disorder. It is in keeping with the Hong Kong spirit.

The people of this city deserve to be able to choose their own leader without restrictions. They are generally sensible, pragmatic, well-informed, well-educated and civic-minded. After so many years of patience, it is surely not too much to ask.

Cliff Buddle is the Post’s editor, special projects


Leave a Reply

Previous articles


RSS IHT Global Business


RSS France 24 Monde

RSS France 24 Arabic

  • تيلرسون يحض أطراف الأزمة الخليجية على التفاوض خلال لقاء نظيره القطري June 27, 2017
    يستقبل وزير الخارجية الأمريكي ريكس تيلرسون نظيره القطري محمد بن عبد الرحمن آل ثاني في مقر وزارة الخارجية في واشنطن لبحث سبل خفض التوتر بسب الأزمة الخليجية بين قطر والسعودية وحلفائها. وكان تيلرسون قد حاول التهدئة من خلال إجراء اتصالات هاتفية مع الرياض والدوحة بعد رفض قطر لشروط وصفتها بغير الواقعية لرفع المقاطعة الدبلوماسية والتجارية […]
  • اتهام الرئيس البرازيلي ميشال تامر بتلقي رشوة قدرها نصف مليون ريال برازيلي June 27, 2017
    طلب المدعي العام البرازيلي رودريغو جانو من المحكمة العليا توجيه الاتهام رسميا إلى الرئيس البرازيلي ميشال تامر بتلقي رشوة قيمتها نصف مليون ريال برازيلي من شركة متورطة في فضيحة فساد ضخمة. وقد تهدد هذه الخطوة بالإطاحة بميشال تامر ومحاكمته بتهمة جنائية فيما يعتبر سابقة. ويتوجب الحصول على موافقة ثلثي النواب في البرلمان لتوجيه الاتهام رسميا […]
  • واشنطن تتوعد الأسد بدفع ثمن باهظ إذا شن هجوما كيميائيا جديدا June 27, 2017
    ذكر المتحدث باسم البيت الأبيض بأنه تم رصد "استعدادات محتملة" لشن هجوم كيميائي جديد مماثلة للاستعدادات التي سبقت الهجوم الذي شنه النظام في الرابع من أبريل/نيسان الماضي والذي ردت عليه الولايات المتحدة بضربة عسكرية غير مسبوقة. وأضاف المتحدث شون سبايسر بأنه في حال تم الهجوم فإن بشار الأسد ونظامه سيدفعان "ثمنا باهظا".
  • النيجر: الجيش ينقذ 24 مهاجرا في قلب الصحراء ومخاوف من مقتل العشرات June 26, 2017
    تمكن جيش النيجر الأحد من إنقاذ 24 مهاجرا بعد أن تقطعت بهم السبل في قلب الصحراء شمالي البلاد، بعدما تخلى عنهم مهربوهم على الطريق إلى أوروبا عبر ليبيا من دون غذاء أو مياه. وتخشى السلطات من وفاة العشرات من المهاجرين، حيث أشار الناجون أنهم كانوا 70 شخصا يستقلون ثلاث سيارات.
  • وزير خارجية ألمانيا: مطالب السعودية وحلفائها لقطر "استفزازية جدا" June 26, 2017
    وصف وزير الخارجية الألماني سيغمار غابرييل الاثنين قائمة المطالب التي قدمتها السعودية وحلفاؤها لقطر "بالاستفزازية جدا"، مشيرا إلى أنه سيكون من الصعب تنفيذها. من جانبه، حث وزير الخارجية الإيراني محمد جواد ظريف من برلين الدول الأوروبية على استغلال نفوذها لنزع فتيل الأزمة الخليجية، كما دعا إلى إنهاء صراع التسلح في المنطقة.
  • الحكومة الإسرائيلية تتخلى عن خطة الصلاة المختلطة أمام حائط المبكى June 26, 2017
    تخلت الحكومة الإسرائيلية الأحد عن خطة كانت قد أقرتها في السابق تسمح للنساء والرجال بالصلاة المختلطة أمام حائط المبكى في القدس. قرار الحكومة الإسرائيلية جاء استجابة لضغوط أحزاب دينية متشددة وأثار انتقادات من منظمات يهودية داخل إسرائيل والولايات المتحدة.
  • ماي تطمئن مواطني الاتحاد الأوروبي حول أوضاعهم بعد انفصال بريطانيا June 26, 2017
    حاولت رئيسة الوزراء البريطانية تيريزا ماي الاثنين طمأنة مواطني الاتحاد الأوروبي المقيمين في بلادها حول مصيرهم عقب البريكسيت. وأكدت ماي أنه لن يطلب من أي مواطن من الاتحاد الأوروبي مغادرة المملكة المتحدة. وشددت على أن العرض البريطاني لمواطني الاتحاد مرهون "بالمعاملة بالمثل" لنحو مليون بريطاني يقيمون في دول الاتحاد الأوروبي.
  • إلغاء تقليد إقامة حفل إفطار للمسلمين بالبيت الأبيض الذي تعود جذوره لعام 1805 June 26, 2017
    أوقف الرئيس الأمريكي دونالد ترامب تقليدا تعود جذوره لنحو قرنين بإقامة إفطار للجالية المسلمة ببلاده في البيت الأبيض خلال شهر رمضان، واكتفى بتوجيه تحياته الحارة للمسلمين بمناسبة عيد الفطر. ويعود أول حفل إفطار أقيم في البيت الأبيض إلى عهد توماس جيفرسون الذي أقام حفل إفطار في نهاية 1805 على شرف سفير تونس سليمان ميليميلي.
  • المحكمة العليا الأمريكية تسمح بتطبيق جزئي لمرسوم ترامب حول الهجرة June 26, 2017
    وافقت المحكمة العليا في الولايات المتحدة الاثنين على العمل جزئيا بتنفيذ مرسوم ترامب حول الهجرة الذي يحظر دخول مواطني ست دول إسلامية إلى البلاد. وقررت المحكمة النظر بشأن قانونية المرسوم في أكتوبر/تشرين الأول المقبل.
  • لقاء ترامب بنظيره الهندي: رغبة في التقارب رغم كثرة الخلافات June 26, 2017
    يستقبل الرئيس الأمريكي دونالد ترامب نظيره الهندي ناريندرا مودي في البيت الأبيض الاثنين في أول لقاء بينهما. وتتركز المحادثات بين الرئيسين على قضايا الأمن في أفغانستان والعلاقات الثنائية لا سيما مسألة تأشيرات دخول الأيدي العاملة الهندية إلى الولايات المتحدة.
  • البحرين تتهم قطر بالسعي إلى "تصعيد عسكري" عبر "جلبها للجيوش الأجنبية" June 26, 2017
    قال وزير الخارجية البحريني الشيخ خالد بن أحمد آل خليفة الاثنين عبر حسابه على تويتر إن "جلب الدوحة للجيوش الأجنبية ومدرعاتها هو بمثابة تصعيد عسكري تتحمله قطر". يذكر أن الجيش التركي قد أعلن الخميس عن وصول خمس مدرعات و23 جنديا إضافيا إلى القاعدة العسكرية التركية في قطر.
  • ما هي دوافع الدعم التركي للدوحة في الأزمة الخليجية؟ June 26, 2017
    اعتبر الرئيس التركي رجب طيب أردوغان أن قائمة الشروط التي تلقتها الدوحة لإنهاء المقاطعة المفروضة عليها من قبل السعودية والإمارات ومصر والبحرين "مخالفة للقانون الدولي" وتتجاوز الحدود لتشكل "اعتداء" على حقوق بلد مستقل. فما هي دوافع هذا الدعم الذي تبديه تركيا للدوحة؟